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【分享】说说美国的大学【已搜索无重复】

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  本人在学校里呆的时间比较长,在美国的大学里先是念书,再是教书,呆了不少年,几个学校,行话叫,‘Been at both sides of the desk’。今天就谈谈我所了解的美国大学,希望能给有志于留学美国的青年才俊提供一点参考。
美国的高等院校一共有三千多所,可以分为三类。最多的是社区学院(Community College),它们一般是两年制学校,毕业时给一个副学士学位(Associate Degree),毕业生可以转到四年制大学继续深造,学过的课程学分也可以转过去。社区学院一般由州政府出资,学费很低,兼具成人教育的功能。第二类是教学型四年制大学(Teaching University),它们以教学为主,一般可以授予学士(和硕士)学位,这类大学中公立的和私立的都有。
最后一类叫做研究型大学(Research University),它们是研究和教学并重,可以授予博士学位。这类大学在美国有两百多所,最著名的大学绝大多数属于这一类,它们自然也就是中国学生留学深造的目标。这类大学有私立的,更多是公立的。私立大学的经费主要来自捐款和学费,所以学费要高一些。公立大学的一部分经费来自各州政府,学费就会低一点儿,但因为州政府出钱,州内学生的学费和州外的学费差距可能会很大。来自中国的学生要按州外学生付费,所以学费也不会比私立学校低多少。
如果按“US News”的排名,研究型大学的前二十名都是私立大学,例如哈佛、耶鲁、普林斯顿等常春藤名校等,公立大学中排名最前的伯克利(UC Berkeley)只能排到二十一、二名。这一排名更是注重于本科教育的比较,对于研究生、博士生教育来说并不一定准确。常春藤学校注重综合素质的培养,很多校友都身居高位,可能会给后辈同学提供一些帮助,所以,本科去那里确实很好。研究生却不一样,例如,伯克利几乎所有的博士专业都可以排在前十名,可以媲美任何其他学校,它的博士学位也可以说是含金量最高的。而且,还要看不同的专业,甚至不同的实验室。例如,哈佛的法学院和医学院很好,耶鲁的法学院很好,但如果说工科专业,哈佛不一定比得过排名五十以外的普渡大学。计算机(CS)、电子工程专业(EE)最好的是MIT,斯坦福,伯克利,CMU等等。
美国大学综合排名的好坏,主要看三大学院,法学院(Law School),医学院(Medical School),和商学院(Business School)。美国最好的学生多集中在这三个学院,不像中国的好学生多在工学院(Engineering School)。所以,工科的学生选择院校时,不用太看重大学的综合排名,更应注重本专业的排名。美国综合排名前五十(或前一百)的大学都相当不错,一般每个州都有一、两所不错的大学。每个州都有至少一所某州大学(University of X)和某州立大学(X State University),这些学校的主校区都不错(有的学校会有多个校区,不一定都好),前者一般好于后者(也有例外,如Ohio State要好于Ohio University)。某州大学中比较好的有University of California,University of Texas(Austin), University of Virginia,University of Michigan,University of Illinois等,州立大学中好的有Pen State,Ohio State等。
美国是一个联邦制国家,其权利和财富不是集中在某个地方,而是分散在各地。好的大学也是分散在全国各地,基本上每个州都有一两所不错的、有全国性影响的大学,相互之间的差距也并不太大。由于公立大学学费低于私立大学,州内大学低于州外大学,所以,很多最优秀的学生会选择一个本州的州立大学,而不是去排名最高的大学。结果是最优秀的美国学生是分散在各个大学,而不是集中在某一两所大学内。
前面说每个州都有一、两所好的大学,但有两个州的好大学却远远超过两所,就是麻州和加州。麻州是美国最先发展的地方,号称“The Spirit of America”,大学有两百多所,波士顿地区最集中,如哈佛,MIT,东北,Boston College等等。加州也是美国经济、文化最发达的地区之一,好大学也很多。兄弟在美十多年,大多数时间出没于加州南北各地,这疙瘩咱比较熟,下面就专门介绍一下位于加州的大学。
1. 加州的大学
加州的大学中,能排在全美前五十名的有九所,私立的有三所(加上公立的加大系统(UC System)六所),北加州湾区的斯坦福大学(Stanford University),和南加州洛杉矶地区的加州理工学院(CalTech)和南加大(USC)。斯坦福大学称得上世界上最好的大学之一,各科都很强,足以抗衡东部的常春藤学校。斯坦福的工科很不错,大批斯坦福的毕业生在湾区开公司,才形成了硅谷这一世界级的高科技公司集中地。斯坦福人开的公司有惠普,思科,谷歌,雅虎,升阳(SUN)等等。
CalTech是一个小而精的学校,学生数少于两千,理科和工科都很好。按比例计算,CalTech的诺贝尔奖获得者世界最多。CalTech同时还管理着同在Pasadena市的喷气推进实验室(JPL)。世界著名的JPL其实比CalTech还大,有五、六千研究人员,由CalTech的教授们创建,最初为军方研究火箭技术,现属于美国宇航局(NASA)。
USC位于洛杉矶市中心地区,该地区治安不太好(USC是我见过的唯一有围墙的美国大学)。因为靠近好莱坞,USC的媒体专业非常好,工学院也不错。USC中的富家子弟很多,所以有人称之为USC(University of Spoiled Children)。USC的死敌,同城的UCLA的学生们也把USC称为University of Second Choice,其实两校的综合实力相当,体育都很强(USC是橄榄球的老大,UCLA是篮球的老大)。
加州的公立大学包括社区学院,加州州立大学系统(Cal State System)和加州大学系统(UC System)。州大系统属于教学型大学,可以授予学士和硕士学位,有二十多所校区遍布加州各地(一所例外,圣迭戈州大(SDSU)属于研究型大学)。加大系统属于研究型大学,可以授予博士学位,有十所校区,北加州五所,南加州五所。一般认为,加大系统的学校分三个档次,第一档包括UC Berkeley,UCLA和UC San Diego;第二档包括UC Davis,UC Irvine和UC Santa Babara,这六所都可以排在全美前五十名;第三档包括UC Riverside,UC Santa Cruz和UC Merced。其中Merced校区刚开张两三年,还有一个UC San Francisco只有医学院,声誉很好,排名可居全美前十。
亚裔家庭一般重视教育,小孩们也比较好学,所以加大系统中亚裔学生的比例很高,一般可以达到30%-40%(加州的亚裔人口低于总人口的10%)。亚裔比例最高的是尔湾加大(UC Irvine),将近60%,所以UCI又有一个外号叫”中国移民大学”(UCI,University of Chinese Immigrants)。UCLA中亚裔也近半数,被称为“University of Chinese and Lots of Asians”。不光是加大系统,在美国各大名校中的亚裔学生都偏高,所以美国高等教育照顾少数民族的政策中从不包括亚裔,只照顾西裔和非裔学生。
加州的学生中间流传着有一种说法,如果你又聪明家里又有钱,那你应该上斯坦福或CalTech;如果你只聪明但没钱,就去Berkeley或UCLA;如果你不太聪明但有钱,你就去USC;不太聪明也没钱,你去其他加大各校;如果你又不聪明又没钱,那你只好去州大或社区学院好了。
2.教授治校
美国大学中实行所谓的“教授治校”的政策,说的是大学中重大决策的权利大都掌握在教授们的手中,确切的说,是掌握在由教授组成的各种委员会的手中。校长的主要职责是筹款,系主任多为兼职,一般由资深教授们轮流担任,在管理系里的日常事务外,还需要担任一定的教学任务(我呆过的一个系,系主任的管理工作算30%工作量,也就是说,他还需要承担我们其他教授70%的教学任务)。换句话说,校长和系主任并非教授们的领导,一个教授的前途也不掌握在他们手中(这一点很重要)。
美国大学一个系的教授并不太多,一般有二、三十个,这些教授有权成为终身教授,这叫“Tenure-Track Faculty”。教授有助理教授(Assistant Professor),副教授(Associate Professor)和正教授(Full Professor)。助理教授是还没有得到终身教职的教授,而大多数副教授和正教授都有终身教职(Tenured Professor)。一个教授的职责有三方面,教学(Teaching),科研(Research)和服务(Service)。教学好懂,每人必须教一定的课时,再大牌的教授也不能逃脱。科研就是申请研究经费,带研究生、博士生,发学术论文。服务指的是参加学校里的各种委员会,参加学生的指导答辩组,和参与组织学术会议等。一个助教授要评Tenure,这三方面都要做得比较好。
教授中工作最勤奋的是助理教授(多为新毕业的博士),他们一般需要工作五、六年才能评Tenure。从第二年起,每年都要准备一份完整的材料,总结一年各方面的工作成果,上交给由资深教授组成的提升评审委员会(Tenure and Promotion Committee,权力很大的一个教授委员会)。如果到第五年还不能达到终身教授的标准,该同志就只能再呆一年,同时开始找工作,一年后走人。大多数学校还好,只要达到一定标准的助教授都可以晋升Tenure,不用和别人争位子。有些变态的学校,如MIT的工学院,一个Tenure的位置可能会招三个助理教授,让他们血拼几年,最后留下一个最好的(好像大家都喜欢拿MIT做反面典型,不过有一次我和一位MIT机械系的助理教授聊起这事儿,他说,我们还好吧,你不知道,哈佛……)。
当然,评为终身教授后也不能太松懈,要想有所作为,还是得不断努力。Tenure是铁饭碗,但犯了重大错误也会被开除,例如,论文剽窃、造假等。从助理教授开始,基本上每位教授都是自成一体(没有像中国那样的教研组),带一帮学生艰苦奋斗。一个教授干得好不好,不在于他和系主任或校长的关系,而在于学生们喜不喜欢他(每门课都有学生评语),他申请到了多少科研经费,发了多少高水平的论文。也就是说,他的前途由学生(教学评审),本系其他教授(晋升评审),和其他学校的同行(科研经费的评审)来共同决定。
一个系的好坏,关键是看你能不能招到好的教授。所以,招聘教授是最重要的工作。决定聘请谁的权力,由所有教授共同掌握。美国的研究型大学只有两百多所,一个系平均一年也就有一个空缺,加上不是每个学校都有这个系,以计算机系为例,一年的教授空缺也就有大概一百个。所以,这种位置的竞争非常激烈,只要是有计算机博士学位的人都可以申请,竞争者往往来自世界各地,经常是一个位置有上百人申请。系里的招聘委员会进行第一次筛选,选出最优秀的几位,邀请他们来学校访问,做一场学术报告,与系里的各个教授单独进行半小时的面谈。最后,系里的所有教授投票,一人一票,决定聘请人选。
以上说的都是教授,除他们外,高校教师中还有一些讲师(Lecture)。他们属于临时聘请(non-tenure track),只负责讲课,不用承担教授们的其他责任,不能评Tenure,报酬也比较低。系里还会聘请一些助教(Teaching Assistant),大多由研究生,博士生担任,他们的工作是协助教授教学,例如批改作业,带本科生实验课等。
3.研究生入学申请
研究生的录取由学院或系里的录取委员会决定(Application Committee),这个委员会由教授们轮流担任。通过这个委员会审查,获取录取通知书一般不太难,中国学生更关心的是怎样拿到奖学金。奖学金有三种,一种叫Fellowship,这是真正的奖学金,不需要干活,这种机会不多;还有一种叫TA(助教,Teaching Assistant),这是要帮助教授教学,基本每门课都有一个,这些位置由录取委员奖给最合格的申请学生;还有一种叫助研(RA,Research Assistant),帮助教授做科研,经费来自教授的科研基金,RA由各个教授自己决定。
所谓全额奖学金,就是说包括学费和生活费(tuition and living expense),一年大概有两、三万美元。听起来不少,但去掉学费后,也就是勉强温饱。美国大学倾向于把奖学金给博士研究生而不是硕士研究生,因为硕士在美国是一个中间学位,要求不高,很多人一年就可以毕业。而博士生要呆四、五年以上,这样才有时间做一点像样的研究。所以,要想拿奖学金,最好是申请读博士(本科毕业也可以申请直接读博士)。
各种奖学金中,Fellowship的机会比较少,不干活只拿钱的事儿在哪都不多。TA和RA的位置多一些,RA更受学生们的欢迎,因为TA主要是干一些重复性的杂事,不太长本事,RA是科研工作,可以学功夫,发论文,有助于尽快拿到学位。所以,要想拿到RA的位置,在通过正常渠道申请的同时,还要记着和你感兴趣的教授套磁,这非常重要,也是一门需要掌握的艺术。
给教授发信时,一定不要简单的“Copy and Paste”,只把第一行的“Dr. A”换成“Dr. B”,然后发给所有的教授。美国的教授们每天都会受到大量的套磁Email,一眼就能识破这类信件。还有就是不要给系里的每个教授都发一份,因为几个教授中午一起吃饭时一聊天,发现人手一份同样的Email,您老马上就没戏了。某些好事的教授还会给所有的教授发一封信,警告不要再理会这个学生(我就收到过这种信)。
所以,正确的做法是:上、中、下各个档次各选几个学校,每个学校选两、三个你最感兴趣的,与你的方向最接近的教授,仔细研究一下他的网页,下载他几篇论文,好好读一读,然后花功夫写一篇情深意切的Email,一定要提一提你对他的研究、论文的看法,观点对不对没关系,还有你曾经有的,和他的研究领域相关的经历。一定要下工夫,要精耕细作,而不是广种薄收。我认识的一位教授,他专门做了一个网页给申请的学生,在网页的最后有一个密码,写给他的申请信的标题中必须含有这个密码,否则他根本不看。你不仔细读他网页,辛辛苦苦准备的Email就会被他直接给删掉了。
还有,有些教授要等你被录取后才会考虑给你RA,所以,一定要和系里多联系,查看你申请的当前状态,注意备齐所有的材料,该交申请费也就交了吧,不要因为一个小的细节而误了大事。通过录取关并不太难,国内学校成绩不错,材料齐备大概就行了,除非是排名前三的学校(例如,CS专业,MIT,Berkeley,Stanford的录取不太容易,可能需要下点儿功夫)。难点在于争取奖学金,这方面竞争相当激烈。
4.结论
从总体国力来看,美国可能是在走下坡路,但在高等教育方面,美国的大学的质量至今还是无与伦比,尤其是研究生教育。所以美国大学吸引了来自世界各地最优秀的有志青年,竞争自然也就激烈,但物超所值。几分耕耘,几分收获,No Pains,No Gains。在美国大学里几年的良好教育,加上一、两个含金量高的学位,一定会帮你在以后的人生中打开几扇门,但进门后能走多远,就要看你本身的实力了。

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